Historia 1998-99

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Con el buen sabor de boca de la temporada anterior, el cuarto año en los banquillos de Miki Vukovic trajo consigo la primera temporada en Europa. Pamesa Valencia participaba en su debut en la Copa Saporta, en un año de viajes y aventuras que terminó con el subcampeonato tras una inolvidable final en Zaragoza.

La buena campaña hace que sea muy difícil mantener a todos los jugadores de la plantilla, por ejemplo, Aaron Swinson abandona el club rumbo Badalona, y el juego interior debe ser remodelado. Llegan al club tres nuevos americanos. Para la posición de alero llega Bill Varner, buen lanzador de triples que vendría para compartir posición con Berni Álvarez, una vez Víctor Luengo y José Luis Maluenda ocupaban con garantías la posición de escolta. En la posición de base, la pareja formada por Nacho Rodilla y César Alonso se consolidaba un año más como solvente para el puesto.

En el juego interior, la pareja de americanos se renovaba. Procedente de Gran Canaria llega Bernard Hopkins, ala-pívot de no más de 2 metros y una de las revelaciones del campeonato en su año de llegada. El de Baltimore estaba en la primera de sus 5 temporadas en Valencia. Junto a él, llega el experimentado Rod Sellers, procedente de Efes Pilsen y con experiencia en España en las filas del Cáceres. Sellers sufriría una lesión de un mes en Febrero, momento en el cual sería sustituido por el nigeriano Ime Oduok. Completaban el juego interior tantoAlfons Albert en su segunda temporada, como Rubén Burgos, en el rol de cuarto pívot de la plantilla.

La temporada en la ACB comenzó de forma irregular, con los jugadores americanos tratando de acoplarse al grupo, todo lo contario de lo que sucedería en Europa. El 22 de septiembre de 1998, la Fonteta era testigo del primer partido del Pamesa Valencia en Europa, cuando recibió al equipo letón del ASK Brocéni con caras conocidas como John Robert Holden y Kristaps Valters. La victoria por 98-73 fue un buen presagio de los que se avecinaba.

La Copa del Rey tendría ese año como sede Valencia, ideal para defender el título. Sin embargo, un equipo se cruzaría, por primera vez ese año, en el camino. El Caja San Fernando, liderado por Andre Turner, derrotaría al Pamesa Valencia en cuartos de final, jugando los valencianos con un mermado Sellers que rebajó las opciones de triunfo. Desde la derrota amarga de la Copa hasta la recta final de la Saporta, una mala noticia más, la lesión de César Alonso, que con una complicada peritonitis se perdería el resto de la temporada.

La Copa Saporta fue quemando sus fases y el equipo fue superando los obstáctulos que se le presentaban. Invicto en la Fase de Grupos con 10-0, se deshizo del Atomerömü en dieciseisavos de final, del BC Split en octavos de final, del Pinturas Bruguer de un jovencísimo Raül López en los cuartos y del Aris de Salónica en unas memorables semifinales en las que los triples de Berni Álvarez ayudaron a escapar del infierno heleno. La machada estaba conseguida, el Pamesa viajaría a Zaragoza para verselas con la todopoderosa Benetton de Treviso.

Y allí llegó, un 13 de abril de 1999, cuando 7.000 valencianos ocuparon el Príncipe Felipe en busca del trono continental. Delante, una potente Benetton entrenada por Zeljko Obradovic y con jugadores de la talla de Riccardo Pittis, Marcelo Nicola o Zeljko Rebraca. El partido fue dominado por los italianos, que aprovechaban los nervios valencianos. Poco a poco se fue fraguando la remontada, que se truncó en el último momento y echó por tierra las aspiraciones valencianas. Derrota con la cabeza muy alta y con ovación en la grada.

De ahí a final de temporada, un retorno, el de Eric Johnson, el escolta llegaba al club en su tercera etapa en sustitución de un lesionado Bill Varner, y formará parte del equipo hasta final del curso, cuando de nuevo Caja San Fernando se cruzaría en el camino y cortaría el acceso a las semifinales en una ajustada eliminatoria decidida en el quinto y último partido.

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